更新日期:2010/07/02 10:09 生活中心/台北報導

過去我們總以為彗星來自於遙遠的歐特雲,一路風塵僕僕旅行來到內太陽系。但根據最新的電腦模擬結果顯示,許多彗星其中不乏赫赫有名者竟來自更遠的 地方,事實上,它們的誕生地可能根本是在其他太陽系。

包括最有名的海爾波普彗星、哈雷以及最近曝光率頗高的麥克諾特,當太陽還在初生時期也 還和一大群兄弟姐妹擠塞在它的初生星雲裡時,這些彗星原本可能都是成形於其它恆星四周圍的,直到後來才被太陽的重力吸引過來。這個新發現,總算解開了「歐 特星雲是如何成形?」以及,「為什麼有那麼多彗星簇擁的塞擠在那個星雲裡呢?」等「歐特星雲之謎」。

一般看法認為,彗星是形成太陽及其行星 的星雲之殘餘物質。因為在觀察中往往看到,彗星是從四面八方朝向太陽系簇擁而來,天文學家過去認為彗星的起源就是歐特星雲,歐特星雲是環繞太陽系周圍的一 個巨大的球形物體,在歐特星雲中,有些彗星的旅程超過10萬AU(1AU是太陽和地球的平均距離),有著環繞太陽運轉的一個巨大的軌道。

現 在,一群西南研究學院的研究員正在探討一個問題,到底有多少彗星可能是從非太陽系恆星而來的?模擬結果似乎暗示著,這種從系外而來的彗星,數量可能還不 少,而且這個模擬結果也能解釋,為什麼來自歐特雲的彗星數量,比模型原先預估的多出許多。

襁褓時期的太陽和他的兄弟手足之間簡直可說是「相 濡以沫」,距離非常親近,共享許多東西,這也可以從模擬中看得見。儘管目前太陽並沒有伴星,但一般相信,在新生階段時的太陽,是在一個包含著數百顆恆星, 數量密集的星雲裡成型的。在那段時期中,每個恆星都形成了大量的小型結晶體(彗星)成為盤狀,行星也是從這個盤中成形。今天所觀察的大多數彗星受行星成形 前的系統重力吸引,吊掛在這些新形成巨大的行星上,成為星雲中,微小、自由浮動的成員之一。

由於高熱的新興恆星漸漸將氣體吹散,星雲團最後 以劇烈方式畫下句點,該研究團隊的新模型顯示出,當星雲被吹散的最後,太陽藉由其重力,擷取了一大片如雲狀的許多彗星,擷取的過程非常迅速有效率,那片彗 星雲,結果變成好像一鍋大雜燴一樣,其中有許多的物質實際上是來自咱們家太陽的「兄弟姐妹星」。

研究團隊進一步解釋他們所得的結論是,在歐 特星雲中,超過90%的彗星,其實源自於自太陽系以外的其他恆星。「歐特星雲形成之謎」已經懸宕有60年之久,現在答案總算露出曙光。(文/引用自臺北天 文館網路天文館網站,轉載自中研院天文網)

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